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Robert Cooper West

Enviado por jsizaram el Jue, 07/26/2018 - 15:26

Robert Cooper West fue un destacado geógrafo estadounidense, nacido en 1913, que, en la década de 1950, trasegó durante varios años por la región pacífica de Colombia. Fue discípulo del también geógrafo Carl Sauer —uno de los más destacados exponentes de la llamada Escuela de Berkeley—, de quien heredó su curiosidad por la geografía histórica y ambiental y su vocación por la caracterización de las regiones y los paisajes culturales (cf. van Ausdal, 2006).

Según la economista colombiana y doctora en geografía Claudia Leal:

Para esta escuela, la cultura estaba conformada por los rasgos comunes que compartía un ser humano. Entonces, lo que supuestamente debía estudiar el geógrafo era el paisaje natural donde vivía una cultura (geomorfología, forma de los ríos, clima, vegetación natural) y cómo el hombre dejaba allí su huella (construcciones, cercas, establos, embarcaciones, medios de transporte, formas de trabajar la tierra y la minería). Esto, en últimas, convertía un paisaje natural en un paisaje cultural (…). (Leal, como se cita en Restrepo, 2010)

El interés de West por las sociedades mineras del oro y la plata lo condujo finalmente al estudio de los pueblos del Pacífico colombiano, por recomendación de su maestro Sauer. Pero, además de esta inclinación temática, su trabajo estuvo marcado con el sello de la fotografía. De allí que, como legado de su expedición, hubiera quedado una prolífica serie, compuesta por unas dos mil a tres mil instantáneas, recopiladas con una cámara analógica en el transcurso de cuatro años. La mayoría de ellas estuvo fuera del alcance del público hasta bien entrado el siglo XXI. Sin embargo, 113 lograron ver la luz en 1957, cuando la editorial de la Louisiana State University publicó su libro Las tierras bajas del Pacífico colombiano (The Pacific Lowlands of Colombia).

En los años 2000, el material fotográfico de West retornó al país en manos de Claudia Leal, entonces estudiante del Doctorado en Geografía de la Universidad de California, en Berkeley. La investigadora, interesada por el trabajo del geógrafo, había comenzado la traducción de su libro al español  —finalmente publicado en diciembre de 2000— y, en simultánea, había emprendido la búsqueda de los negativos originales de sus imágenes. El director del Departamento de Geografía y Antropología de la Universidad de Luisiana, William Davidson, quien fuese también amigo de West, no solo le indicó el lugar donde se encontraban, sino también le encomendó su salvaguarda a ella y a Shawn van Ausdal (cf. Leal, 2009; Restrepo, 2010):

(…) guardé las fotos a la espera de tener tiempo para organizarlas y entregarlas al lugar donde considero que pertenecen: la Biblioteca Luis Ángel Arango, la mejor biblioteca pública del país. En agosto de 2007, ya como profesora del Departamento de Historia de la Universidad de los Andes, finalmente comencé, con la gran ayuda de Santiago Muñoz, estudiante de maestría en historia, y también de Mónica Hernández, a organizar las fotos. (…) Hicimos un catálogo de todos los negativos y los relacionamos con las fotos en papel. Después escaneamos todos los negativos, para lo cual nos ayudaron Andrés Matías Pinilla y Laura Peña, estudiantes del pregrado en arte. (…) (Leal, 2009)

En 2009, Claudia Leal y su equipo prepararon el montaje del sitio web “Archivo fotográfico de Robert West”[1], con auspicio de la Universidad de los Andes, donde hoy se encuentra todo el material en línea. Finalmente, fueron donados a la Biblioteca Luis Ángel Arango, en total, 1510 negativos originales en rollos (Nº Top. FT1895), un álbum con 399 negativos originales (Nº Top. FT1882), un álbum con 204 fotos impresas (Nº Top. FT1883), 43 cuadernillos con un total 733 fotografías (Nº Top. FT1884 a FT1894), 108 fotos impresas sueltas (Nº Top. FT1895), una copia en varios DVD de los materiales digitalizados y las bases de datos correspondientes.

El archivo de negativos digitalizados, que reposa en la Sala de Libros Raros y Manuscritos, se compone de cuatro (4) DVD, con un total de 418 negativos escaneados de 5 cm x 5 cm (y 122 versiones digitales editadas). Incluso algunas de las imágenes corresponden con las publicadas en su libro de 1957. Las fotografías van enumeradas consecutivamente, así:

  • DVD 1: 107 elementos (107 fotografías entre negativos originales digitalizados y copias editadas, Nos. 1-50B Editada)
  • DVD 2: 218 elementos (218 fotografías entre negativos originales digitalizados y copias editadas, Nos. 51-124)
  • DVD 3: 133 elementos (133 fotografías entre negativos originales digitalizados y copias editadas, Nos. 125A-145J)
  • DVD 4: 85 elementos (82 fotografías entre negativos originales digitalizados y copias editadas, Nos. 145-151Q)

En el cuarto DVD, se encuentran los tres catálogos en Excel, elaborados por el equipo de Claudia Leal: uno corresponde a la base de datos de negativos; otro, a la base de datos de rollos y uno último incluye la secuencia de los 43 cuadernillos de fotos impresas de propiedad del geógrafo. Adicionalmente, en la biblioteca pueden encontrarse copias de sus libros, tanto en inglés como en español.

Como digno exponente de la geografía histórica estadounidense de mediados del siglo XX, las imágenes registradas por Robert C. West dan cuenta de un contenido fundamental: las relaciones entre seres humanos y naturaleza. Este eje temático atraviesa todo su material gráfico y se expresa a través de clásicos retratos frontales de personas, así como de escenas del quehacer comunitario en estrecho vínculo con su entorno.

Los protagonistas, por supuesto, son los pueblos nativos indígenas y afrocolombianos de mitad del siglo XX en la zona pacífica. West documentó ampliamente su vida cotidiana y tradiciones, sus formas de habitar el territorio y de transformarlo a partir del trabajo, el tránsito y la vida sedentaria. Su lente se posó preferentemente en las actividades económicas y los tipos de poblados, aunque también en los paisajes selváticos, ribereños y montunos de esta exuberante región colombiana. También son preponderantes las zonas de Barbacoas, Tumaco, Baudó, San Juan, Atrato, las costas de los departamentos del Chocó, Nariño, Cauca y Valle del Cauca.

En tal sentido, este archivo les puede ser útil a los interesados en la etnología, la antropología cultural, la antropología visual, la paisajística y, por supuesto, la geografía histórica y ambiental de nuestro país. También puede llamar la atención de los historiadores de la fotografía, los realizadores de video documental o los analistas visuales, ya que expresa una cierta homogeneidad en el punto de vista de este fotógrafo de Berkeley. Incluso, tal como afirmaba Carlos Restrepo, en su artículo de 2010: “(…) este importante fondo de imágenes (…) podría considerarse un verdadero patrimonio nacional”.

Texto redactado por María Angélica Ospina Martínez

 

Referencias

Leal, Claudia. (2009). Archivo fotográfico de Robert West. Recuperado de http://robertwest.uniandes.edu.co/inicio

Restrepo, Carlos. (2010, 16 de mayo). Memoria de vuelta. El Tiempo. Recuperado de http://www.eltiempo.com/archivo/documento/MAM-3968097

Van Ausdal, Shawn. (2006). Medio siglo de geografía histórica en Norteamérica. Historia Crítica, 32, pp. 198-234. Bogotá: Universidad de los Andes.

Notas al pie

[1] http://robertwest.uniandes.edu.co/inicio  Volver

Ubicación física: 

Biblioteca Luis Ángel Arango, Sala de Libros Raros y Manuscritos

Número topográfico: 
CDR 2145
Volumen: 

4 CD con negativos

Tipo documental:

Material complementario: 

Proyectos y recursos audiovisuales

Subgerencia Cultural del Banco de la República. (s.f.). Comunidades del agua: una mirada al Pacífico colombiano a mediados del siglo XX. Bogotá, Colombia: Biblioteca Luis Angel Arango. Recuperado de http://www.banrepcultural.org/proyectos/afrocolombianidad/comunidades-del-agua-una-mirada-al-pacifico-colombiano